Pourquoi avons-nous besoin de dormir ?

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Nous avons tous besoin de dormir. Il y a des gens qui ont besoin d’au moins 8 heures de sommeil, d’autres qui n’ont besoin que de 4 ou 5 heures pour se sentir reposés. Dans les deux cas, ce qui est certain, c’est qu’il n’est pas possible de vivre sans sommeil. C’est l’un des besoins fondamentaux de l’être humain, et pour cette raison, le manque de sommeil peut avoir des effets négatifs sur notre organisme – même la mort.

Les jours où nous ne dormons même pas une heure, le corps est sérieusement affecté. Même lorsque nous ne dormons que deux ou trois heures, nous en ressentons les effets négatifs. Le risque est de causer des problèmes émotionnels, physiques et cognitifs. De plus, les heures de sommeil perdues ne sont pas récupérées ; si une nuit nous ne dormons que trois heures avec l’espoir de récupérer quelques heures de sommeil avec une sieste l’après-midi, nous ressentirons encore les effets du manque de sommeil. En fait, nous ne serons peut-être pas capables de concilier le sommeil même pendant la sieste.

Que dormir est absolument nécessaire, c’est clair. Mais pourquoi ? Qu’arrive-t-il à notre cerveau pendant notre sommeil ? La science a tenté de répondre à toutes ces questions en essayant de simuler les conditions naturelles du sommeil dans différents laboratoires. Bien qu’il reste encore beaucoup à découvrir, nous faisons état de certains développements dans ce domaine.

Qu’arrive-t-il au cerveau quand on dort ?
Avant que des études ne soient menées pour clarifier ce qui se passe pendant notre sommeil, on nous a fait croire que pendant les heures de repos, notre cerveau était “déconnecté”, créant une sorte de repos dans lequel l’activité neurologique restait complètement inactive. Pourtant, il a été démontré que ce n’est pas le cas et que certaines parties du cerveau continuent à fonctionner même la nuit.

Pendant les différentes phases du sommeil, l’activité cérébrale change. La phase REM est la phase au cours de laquelle l’activité cérébrale la plus intense est détectée. Cette activité est enregistrée en observant les ondes cérébrales, puis comparée à l’oscillation de celles enregistrées sur une personne alerte. D’autre part, pendant la phase de sommeil lent, l’activation simultanée de groupes de neurones toutes les 4 secondes a été trouvée, démontrant que, même dans ce cas, le cerveau reste opérationnel.

On a également découvert que l’une des fonctions les plus importantes du sommeil est de consolider l’apprentissage. L’information que nous apprenons pendant la journée est traitée pendant notre sommeil. Bien que tous les renseignements jugés inutiles et non pertinents soient éliminés, les renseignements jugés importants sont classés et améliorés.

Effets de la privation de sommeil
Peu de gens ont déjà souffert de problèmes d’insomnie, soit périodiquement ou moins régulièrement. Lorsque nous ne pouvons pas dormir la nuit, le lendemain, nous sommes assaillis par de nombreux symptômes psychologiques et physiques qui font de notre journée un test de survie continu. Les principaux problèmes sont :

Irritabilité
Fatigue
Manque de concentration
Mauvaise humeur
Migraine
Pertes de mémoire
Ceci et d’autres peuvent être les effets secondaires d’une sortie nocturne. Mais combien de temps peut-on rester sans dormir et quand le manque de sommeil peut-il devenir dangereux ? Le record est détenu par Randy Gardner, qui a subi une expérience dans laquelle il a dû rester éveillé le plus longtemps possible, a établi le record de 264 heures (11 jours).

Dès les premières heures du matin, il a commencé à montrer de la mauvaise humeur et des problèmes de concentration. Quatre jours après le début de l’expérience, les premières hallucinations visuelles sont apparues (il en est même venu à croire qu’il était un footballeur célèbre). Cependant, une fois l’expérience terminée, il n’y a pas eu de dommages permanents. Selon les données issues d’expériences sur des cobayes et des humains souffrant d’insomnie, la limite maximale serait de 3 à 4 semaines sans sommeil.

Insomnie familiale fatale (FAI)
C’est une maladie génétique autosomique dominante et potentiellement dangereuse. La maladie héréditaire générée par la mutation du chromosome 20 provoque la production excessive d’un certain prion. Cette accumulation anormale produit une dégénérescence cérébrale qui affecte principalement la partie du cerveau appelée thalamus.

La dégénérescence cérébrale causée par cette maladie produit un état d’insomnie persistante, ainsi qu’une détérioration de la mémoire, des difficultés motrices, des myoclonies, une perte de poids et d’autres symptômes. Cette difficulté à dormir peut durer des jours, voire des semaines. Ceux qui en souffrent peuvent rester éveillés si longtemps qu’ils risquent de tomber dans le coma.

C’est vrai, la maladie peut devenir si compliquée qu’elle peut mener au coma. La dégénérescence du thalamus maintient la personne éveillée et vigilante, rendant inutile tout traitement habituellement utilisé par les insomniaques. Bien qu’il s’agisse d’une maladie rare, en Italie, des cas ont été identifiés dans deux familles distinctes. Pour l’instant, il n’existe pas de remède à ce trouble.

L’importance de bien dormir
Les experts recommandent de dormir toutes les nuits entre 7 et 8 heures. Le nombre d’heures peut varier selon l’âge ou l’état de santé. Par exemple, les enfants ont besoin de beaucoup plus d’heures de sommeil, car ils se trouvent à un moment critique de leur développement cognitif et doivent consolider ce qu’ils ont appris. Les femmes enceintes ont également besoin d’augmenter le nombre d’heures de sommeil.

L’important n’est pas seulement de dormir, mais aussi que le sommeil se régénère. Pour cette raison, il est essentiel que les 4 phases de sommeil non REM et les phases REM soient satisfaisantes. On a constaté que pendant la phase 4, le métabolisme et la circulation sanguine dans le cerveau sont réduits de 75 % par rapport à l’état de veille. La raison en est l’élimination des radicaux libres qui peuvent endommager le cerveau.

Le sommeil léger est attribué à des fonctions telles que l’économie d’énergie, la récupération physique et neurologique. Le sommeil pendant la phase REM est attribué à la fonction d’amélioration de la mémoire.

Comme vous pouvez le constater, les fonctions du sommeil sont différentes et toutes extrêmement importantes. Dormir bien nous fait non seulement nous sentir mieux, mais c’est aussi un besoin réel développé par notre horloge biologique.